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¿Podría Plutón albergar un océano bajo una corteza con un sistema de tectónica de placas?

16/04/2014 15:30 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

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La sonda New Horizon sobrevolará Plutón el próximo año, desvelando por fin lo que esconde este pequeño y lejano planeta enano.

Hay una fecha en el calendario que todos los que vivimos con pasión esta rama de la ciencia estamos esperando con impaciencia, julio de 2015. Y es que poco a poco la New Horizons va recorriendo el camino que la llevara al encuentro de Plutón.

Así, son muchos los que empiezan a desempolvar viejas teorías y redactan algunas nuevas para tratar de responder a los misterios que este lejano mundo podría albergar.

Una de estas ideas nos muestra el caos reinante en los inicios del sistema solar. Un gran impacto habría dado lugar a la formación del sistema Plutón-Caronte y que habría permitido que el núcleo del mayor de os objetos se calentase lo suficiente como para que se formase un océano interior de agua líquida. Pero este impacto también habría sido el responsable de la formación de un antiguo sistema de placas tectónicas de corta duración similar al que permite la presencia de vida aquí en la Tierra.

Eso es lo que piensa Amy Barr, de la Universidad de Brown, que junto a Geoffrey Collins, del Wheaton College, es uno de los autores de un nuevo trabajo publicado en la última edición de la revista Icarus. Y por "antiguo" Barr señala que estas placas tectónicas se habrían formado durante los primeros mil millones de años de la historia del sistema solar.

Barr y Collins realizaron un modelo del sistema Plutón-Caronte basado en la idea de que el choque inicial de los dos cuerpos habría generado suficiente calor como para derretir el interior de Plutón, lo que habría permitido crear océano que habría sobrevivido durante bastante tiempo bajo una corteza de hielo.

En el trabajo de Barr y Collins señalan que la New Horizons podrá encontrarse con tres escenarios diferentes. Plutón bien podría ser una mezcla indiferenciada de roca y hielo, mostrar una estructura bien diferenciada de roca y hielo o que esta última imagen diese lugar a una tercera estructura, la de la existencia de un océano de agua entre la capa de hielo y el núcleo rocoso.

"Una vez que se crea un océano en un cuerpo helado, es difícil deshacerse de él", comento Barr. Esto se debe a que las heladas aguas del océano se "enriquecen" con sales y amoníaco, compuestos que realizan la función de un potente anticongelante.

Y ahora viene la parte en la que este océano de agua podría haber dato lugar a la aparición de un sistema de tectónica de placas, de hielo, en la superficie de Plutón.

"Una cosa que sabemos que es el momento angular se conserva a medida que evolucionó el sistema", señalo Barr.

Con este hecho, simularon una gran cantidad de escenarios posibles basándose en la actual orbita de Caronte y como esta gran luna habría llegado hasta ese lugar tras la colisión, y es que nadie conoce cuál es el origen real de esta luna, cuya masa es de más del 11% de Plutón.

Tras la colisión, Caronte se alejaría gradualmente de Plutón hasta alcanzar su actual orbita.

Cuando los cuerpos que habrían dado lugar al sistema Plutón-Caronte se acercaban, el interior de ambos se habría ido calentando gradualmente, ambos mundos se habrían deformado hasta alcanzar una forma similar a la de un huevo cocido. Tras el choque, habría nacido el definitivo Plutón junto a su gran luna, Caronte. La distancia que separo a estos dos nuevos cuerpos celestes seria mucho menor que la actual, unos 19.500 kilómetros.

Al ir alejándose ambos objetos, Plutón poco a poco habría recuperado su forma esférica. Al cambiar su forma, la superficie helada se habría fracturado y creando una serie de fallas, signos reveladores de una tectónica de placas.

Barr señalo que en los escenarios mostrados por los diferentes modelos se habría generado el suficiente estrés en la superficie de Plutón como para crear todo tipo de características tectónicas.

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Representación artística de la helada superficie de Plutón. En el cielo se encuentra su gran luna, Caronte. ESO/L. CALÇADA

Pero, ¿podrá ver la New Horizons esas faltas? Probablemente, al menos eso es lo que piensa Jeffrey Moore, jefe de geología de la misión el cual pertenece al equipo de geofísica de imágenes en el Centro de Investigación Ames de la NASA.

"Probablemente sería sorprendente si no viésemos este tectonismo", dijo Moore.

Pero aunque parezca extraño, el clima es uno de los motivos que podría echar por tierra todos los esfuerzos impartidos en esta misión. Hace años se descubrió que Plutón tenía una atmosfera cambiante, a medida que el planeta enano se acerca al Sol, esta atmosfera se expande, sublimando algunos de los componentes volátiles existentes en su superficie, pero cuando su elíptica orbita le lleva hasta las regiones más lejanas, esta atmosfera se congela y cae de nuevo a la superficie. Este cambio regular podría provocar que estas fallas, y otros rasgos tectónicos, quedasen ocultos.

"No es inconcebible que la tectónica sea erosionada y cubierta por sedimentos", comento Moore, aunque duda de que sea el caso, al señalar a Calisto, la luna joviana, como ejemplo de mundos cuyas atmosferas también se congelan y caen a la superficie de forma estacional.

Por suerte, las cámaras de la New Horizons podrán mostrarnos imágenes con una resolución de al menos 100 metros por pixel, así que Moore piensa que las posibilidades son bastante buenas.

Puedes encontrar el trabajo en dx.doi.org/10.1016/j.icarus.2014.03.042. También está disponible en Arxiv: xxx.lanl.gov/abs/1403.6377


Sobre esta noticia

Autor:
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Fuente:
espacioprofundo.es
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Reportaje
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